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9 ago. 2009

2.1 El nivel del mar a lo largo del tiempo.

Si observamos cualquier costa del planeta podemos ver que el litoral es la frontera permeable entre la tierra firme que solemos pisar y el Océano. La linea de costa representa un equilibrio: si el nivel del mar sube la linea de costa se desplazará hacia el continente, si el nivel del mar baja, será la parte emergida la que gane terreno al Océano. Es el diálogo Tierra-Océano el que da existencia a la costa, así ha sido desde hace unos 4.000 millones de años, cuando aparecieron las primeras masas de agua en el planeta.

Pero: cómo varía el nivel del mar y porqué?, cómo varía el nivel de la tierra firme y porqué?

El nivel del mar varía con periodos muy diversos y depende principalmente de (i) el volumen de agua disponible y (ii) el volumen que ocupa este agua. El agua disponible depende de cuanta agua se acumule en forma de hielo en el continente: la Antártida, Groenlandia, etc. y la cantidad de hielo en el continente depende de la cantidad de energía que recibimos del sol. Si recibimos poca energía del sol durante una larga temporada la temperatura media bajará, se formarán grandes masas de hielo que retienen parte del agua del océano y el nivel del mar bajará; estamos en un periodo glacial, en una glaciación. Si recibimos mucha energía del sol la temperatura subirá, el hielo del continente se fundirá y el nivel del mar aumentará, estas son las condiciones actuales.

Cada cuanto ocurren estas variaciones?, de qué dependen?

Imagen de las variaciones del nivel del mar de los últimos 5 millones de años.

Zoom del primer y del último millón de años de la curva anterior. Podemos observar como las variaciones del nivel del mar son totalmente distintas en los dos periodos de tiempo. Las cifras en la horizontal indican miles de años. El nivel del mar actual corresponde a la linea azul.

Las variaciones del nivel del mar no son exactamente cíclicas, presentan irregularidades y fundamentalmente dependen, tal y como describió Milutin Milankovitch en 1920, de tres factores:

(i) de la inclinación del eje de rotación terrestre. La desviación de la horizontal varía entre 21,5 y 24,5 grados cada aproximadamente 41.000 años.

(ii) de la excentricidad de la órbita terrestre. Varía desde el 0,5% que sería una órbita prácticamente circular a un 6% en su máxima elongación. EL periodo es de unos 100.000 años.

(iii) de la precesión. Debido a este movimiento la posición que indica el eje de la Tierra en la esfera celeste (un ángulo de 23º 27' respecto a la eclíptica) se desplaza recorriendo una circunferencia completa cada 25.000 años, el círculo de la precesión tiene su centro en el polo de la eclíptica.

Estos tres factores mayores combinados con muchos otros condicionan la temperatura del planeta y el nivel del mar. A continuación podemos observar la variación de temperatura y del nivel del mar de los últimos 150mil años con 100mil años de diferencia entre el pasado máximo glacial y el anterior.

Curva de variación de la temperatura para los últimos 150mil años, en esta curva podemos ver que entre el último máximo glacial hace unos 20mil años y el anterior transcurrieron unos 100mil años, tiempo necesario para ir del máximo al mínimo de la excentricidad terrestre. El nivel actual del mar corresponde a la linea roja.

El último máximo glacial, glaciación o edad del hielo ocurrió hace unos 20mil años, en esa época la temperatura media del planeta era de unos 7ºC inferior a la actual con zonas de hasta 15ºC por debajo. Este descenso general de la temperatura favoreció la formación de grandes glaciares, reteniendo el agua y haciendo descender el nivel medio del mar de unos 120 metros. Desde entonces las temperaturas han ido aumentando, el hielo fundiéndose y el nivel del mar global ha subido unos 120 metros.

Pero: qué ocurre desde hace un siglo?

Curva de variación de la temperatura global desde principios del siglo XX.

Desde principios del siglo XX la temperatura sigue aumentando y el nivel del mar subiendo, en la siguiente imagen podemos observar el aumento global del nivel del mar.

Aumento del nivel del mar, datos disponibles desde unos meses después del lanzamiento del satélite TOPEX en 1992.

Todas estas curvas ilustran las tendencias generales pero:

Son estas variaciones las mismas en cada territorio?

Cómo nuestras acciones amplifican las consecuencias del calentamiento global en los territorios costeros??